LEON: Hoe een egoïstisch idee uitgroeide tot gezond fastfood

LEON: Hoe een egoïstisch idee uitgroeide tot gezond fastfood

LEON: Hoe een egoïstisch idee uitgroeide tot gezond fastfood

#Lessen voor ondernemers in food

Wat kunnen Amsterdamse ondernemers leren van de man die 15 jaar heeft gebouwd aan een fastfoodketen voor gezond eten met 45 filialen wereldwijd? In ieder geval niet dat duurzaam en gezond eten Henry Dimbleby met de paplepel is ingegoten of dat er verheven idealen ten grondslag lagen aan zijn succes. Het begon allemaal met zijn fascinatie voor fastfood. Snel, betaalbaar en lekker. Tijdens zijn life on the road als managementconsultant viel hij zeer regelmatig voor de voor de Whoppers van Burger King. Totdat het besef begon in te dalen dat hij zichzelf met de dag ongezonder at. En dat het alternatief als hij zijn leven zou beteren voortaan vrijwel uitsluitend uit ongeïnspireerde salades zou bestaan.

De vraag die zich langzaam bij hem opdrong was of er een wereld mogelijk was met restaurants met de aantrekkingskracht van fastfood maar waar hij zich niet letterlijk dood zou eten. Terwijl hij terugblikt vertelt hij dat er achter de start van LEON geen enkel maatschappelijk of altruïstisch motief zat. Henry’s drijfveer was zijn persoonlijke behoefte aan een ander soort fastfood, waarbij hij niet zou hoeven inleveren op smaak, snelheid en gemak.

 

Het duurde een aantal jaar voordat hij besefte dat hij – mede vanwege zijn vroegere werk als chef – zelf degene was die deze uitdaging aan moest gaan. Pas later heeft zijn visie op duurzame en gezonde voeding zich verder ontwikkeld, onder andere vanuit zijn werk voor de Sustainable Restaurant Association. Volgens Henry ligt dat ook aan de basis van het succes van LEON: ‘We zijn vooral begonnen met zo lekker mogelijk eten te verkopen, waarbij we nooit concessies deden aan de smaak.’ Dat is ook meteen een van zijn belangrijkste tips aan andere voedselondernemers: ‘Focus op de output: is het écht lekker? Verlies jezelf niet in concepten en bedrijfsprocessen of andere high-level shit.’ Het centraal stellen van het eindproduct is wat vanaf het begin aan de basis heeft gestaan van zijn visie op het merk LEON, waarbij er vanaf dag één voor is gekozen nooit woorden als delicious te gebruiken. “Don’t say you’re funny, just make me laugh!”

In gesprek met een twintigtal Amsterdamse voedselondernemers, beleidsmakers en andere betrokkenen bij het netwerk Ondernemers voor een Gezond Amsterdam adviseert Henry een pragmatische aanpak bij het verbeteren van het voedselaanbod. Probeer mensen die gewend zijn Kentucky Fried Chicken te eten niet in één keer aan een avocadosmoothie te krijgen, maar houd rekening met mensen hun gewoontes en eetcultuur. Maak maaltijden en producten stap voor stap gezonder. Dat is ook een van de successen gebleken achter het School Meal Plan waar hij in 2015 een koninklijke onderscheiding voor ontving. Wees ambitieus, maar heb ook begrip voor ondernemers die niet meteen al hun hardlopers vervangen door gezondere alternatieven. Als voorbeeld noemt hij de Strawberry Power Shake waar LEON in de beginjaren veel van verkocht. Die is inmiddels uit het assortiment verwijderd vanwege het hoge suikergehalte. ‘Als we dat veel eerder hadden gedaan, had LEON nu waarschijnlijk niet meer bestaan.’